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"조국 옹호하는 상황 힘들었다"…'불출마' 표창원 뒤늦은 고백

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중앙일보

표창원 민주당 의원이 13일 오전 국회 의원회관 의원실에서 중앙일보와 인터뷰하고 있다. 임현동 기자

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4월 총선을 앞두고 불출마를 선언한 더불어민주당 외부인사 영입 1호(2016년) 표창원 의원이 뒤늦게 언론 인터뷰를 통해 불출마 선언을 한 배경에 대해 털어놨다. 그는 조국 전 법무부 장관 사태를 계기로 여의도를 떠나야겠다고 마음먹었다고 한다.

경향신문의 22일자 보도에서 표 의원은 조 전 장관 사태 때 민주당의 '제 식구 감싸기' 행태를 비판했다. 그는 가장 힘들었던 순간을 묻는 기자의 말에 "정치는 계속해야겠다고 생각했다"면서도 "그러나 조국 사태 이후 생각이 달라졌다"는 대답을 내놨다.

표 의원은 이어서 "수사나 사법적 판단을 통해 진실이 규명돼야겠지만, 나는 박근혜 정부 당시 조그만 의혹이 있어도 강하게 이를 비판했기 때문에 비리 의혹을 받는 정부 인사를 옹호하는 상황이 힘들었다"고 부연했다.

조 전 장관 사태에 대해 표 의원도 처음에는 검찰의 부당한 공격이라고 생각했다고 한다. 그는 "검찰이 조 전 장관을 압수수색할 때까지는 ‘조국의 상징적 의미 때문에 공격한다’고 생각했는데, 그 이후 밝혀진 것들을 보니 조 전 장관이 솔직히 말하지 않은 부분이 있다는 생각이 들었다"고 말했다.

표 의원은 "당 의원들에게는 솔직한 얘길 해줬어야 하는 게 아닌가"라며 "어떤 상황에도 조 전 장관을 지지하고, 논리와 말빨로 지켜주는 도구가 된 느낌이 드니 ‘내 역할은 여기까지’란 생각이 들었다"고 불출마 선언의 배경을 설명했다.

표 의원은 조 전 장관 사태의 진실이 드러나면 민주당이 미뤄온 숙제를 해야 하는 상황이 올 수도 있다고 지적했다. 그는 "조국 사태 이후 민주당은 숙제를 미뤄왔다"며 "당에서는 결과적으로 대승을 거뒀으니 뭐하러 건드리나, 그냥 넘어가면 된다고 생각하는 것 같다"고 말했다.

표 의원은 과거 조 전 장관 사태에 대한 민주당의 반응과 같은 일이 반복되지 않도록 ▲정쟁 논리 배제와 객관성, 중립성을 확보할 수 있는 제도적 기반이 마련돼야 하고 ▲당론과 달라도 의원이 적극적으로 목소리를 낼 수 있는 분위기가 정착돼야 하며 ▲의견을 내는 것을 두려워하지 않는 분위기가 조성돼야 한다고 강조했다.

오원석 기자 oh.wonseok@joongang.co.kr

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